La nicotina es un alcaloide, compuesto orgánico derivado de Nicotiana tabacum, que constituye cerca del 5% del peso de la planta.

En bajas concentraciones es un estimulante y es el responsable de la adicción al tabaco. De hecho, la nicotina es más adictiva que la cocaína o la marihuana. Produce dependencia física y psicológica.

La mayoría de los cigarrillos en el mercado mundial contienen entre 1 y 2 mg de nicotina. Al ser inhalada, la nicotina alcanza rápidamente el cerebro del fumador, ejerciendo su acción.

La nicotina ejerce su efecto al unirse a los receptores nicotínicos de la Acetilcolina (sustancia presente normalmente en el organismo y responsable de regular varios sistemas) en los ganglios autonómicos, la corteza adrenal y el cerebro. Cuando la nicotina se une a estos receptores en las neuronas, inhibe los efectos que normalmente ejerce la acetilcolina, provocando liberacion de abundante dopamina, que actúa como un estimulante. De esta manera, al consumirla se evidencia mayor vigilia, alerta y rendimiento cognitivo, a la vez que se produce un efecto reforzador o de recompensa sobre el sistema límbico, mediado por la vía neuronal del placer. Los efectos cardiovasculares de la nicotina incluyen vasoconstricción periférica, taquicardia e hipertensión, como parte del estado de alerta en que se encuentra el organismo. Cuando se consume nicotina en forma crónica se producen dos efectos: al inicio la célula aumenta sus receptores nicotínicos y en consecuencia, los efectos de la nicotina aumentan; pero con el tiempo, estos receptores disminuyen y en consecuencia la persona tendrá que consumir más nicotina para lograr el efecto anterior. Ésta es la base de la dependencia y la razón por la que el fumador adicto requiere cada vez mayores cantidades de nicotina.

Al consumir cigarrillos, no sólo se inhala nicotina, sino que también el alquitrán, derivados aromáticos y otros venenos encontrados en los cigarrillos. Estos compuesstos son los responsables de todas las enfermedades derivadas del humo del tabaco.

Esta adicción puede ser mortal. ¡Deje de fumar hoy!

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